Jump to content
Новости
  • Форум обновлен до последней версии
  • Новая базовая тема оформления!
Ballistic

Гиблоземье - Тур 3

Recommended Posts

Гиблоземье

Текст на момент окончания второго тура

 

 

Ветер обиженно взвыл, когда близкий удар грома сорвался с неба, грубо расколов тишину. Рябь колыхнула светло-серую гладь луж, грандиозный виадук отозвался недобрым затихающим гулом. С его железной дуги, что лебединой шеей изгибалась над каньоном, сорвались хлопья ржавчины.

 Пару мгновений Аяко играла, воображая, будто идет оранжевый снег, но чудо закончилось и разочарованная драконочка спланировала с высотной фермы на землю. Приближалась ночная гроза, воздух заметно охладел. Аяко продрогла.

 За несколько часов в «драконьем гнезде», как крылатая прозвала наблюдательный пункт на вантовой мачте, юная разбойница успела проголодаться. По-кошачьи бесшумно, на всех четырех лапах, не желая тревожить дремлющего под навесом друга, Аяко пробралась к сараю и тихонько открыла дверь. Смазанные загодя петли не заскрипели.

 Ужин разнообразием не баловал – живности в Опрокинутых Горах почти не осталось. Драконочка уже и не помнила, когда ощущала в пасти одуряюще-жаркое, сочное мясо. Облизнувшись от одних только мыслей, Аяко с отвращением откинула крышку гидропонного бака и зачерпнула горсть воняющих хлором мета-водорослей. Да, конечно, они были сытными и полезными для здоровья, но вкус… Любопытно, сам-то их древний изобретатель пробовал хоть раз свое чудо?

 Угрюмо прожевав водоросли, крылатая вышла из сарая и замерла: вдали, у подножья главной вантовой мачты, на земле сидел незнакомый красный дракон и с подозрением разглядывал ржавый виадук. От неожиданности, Аяко чуть не прикусила язык.

 -Эй! – завопила она, с места срываясь в полет. – Ни с места!

 Дракон сильно вздрогнул и рывком обернулся на голос, в его правой лапе возникло незнакомое оружие, похожее на крохотный самострел. Решив, что столь маленькие болты ее чешуя уж точно остановит, Аяко смело приземлилась прямо перед красным нахалом и угрожающе встопорщила гребень.

 -Это наш мост! – заявила она грозно. – Плата за проезд – двадцать кондёров или один дроссель!

 Красный с некоторым удивлением оглядел неожиданное препятствие от рогов до хвоста, при этом состроив такое выражение, что Аяко невольно скосила глаза себе на грудь – уж не заляпалась ли она водорослями.

 -Я не собираюсь торговаться с каждой нищенкой на пути, - бросил алый дракон после короткой заминки.

 Аяко чуть не задохнулась:

 -Как ты меня назвал?!

 -Ни-щен-ка, - размеренно повторил красный, нагло глядя ей прямо в глаза.

 Драконочка сглотнула. Она была готова к спорам и угрозам, но вот так, неприкрыто и явно нарываться на схватку… Тут явно был подвох. Аяко бросила нерешительный взгляд на оружие, что красный держал в лапе. Может ли быть так, что это не самострел, а редчайший древний «пи-сто-лет»? Решив не рисковать, Аяко ограничилась лишь рычанием и царапаньем земли.

 -Ты… Ты… Жалкий трус! – нашлась она. – Боишься самки, что на целый шип тебя ниже?!

 -Я тебя не боюсь, - отозвался дракон, презрительно загнув кончик хвоста. – Я тебя игнорирую.

 Растерянная Аяко моргнула, но тут позади раздался хорошо знакомый ей тяжкий топот, и два мощных низких голоса хором произнесли:

 -Назад.

 Красный дракон изумленно открыл пасть и даже попятился при виде существа, пришедшего на выручку Аяко. Сама же юная разбойница, сразу осмелев, шагнула вперед:

 -Ага, уже не такой храбрый?

 -Что это?! – пораженно спросил алый, глядя на мощного, чуть ли не вдвое превосходящего его ростом черного дракона. Спутник Аяко был массивен, коренаст, обладал лапами толщиной с приличное дерево и могучим шипастым хвостом, но размеры в его облике были, пожалуй, наименее примечательны; куда сильнее поражало наличие пары разных по длине крыльев, а главное - двух голов, венчавших каждая свою шею.

 -Хе-хе, - привстав на задние лапы, чтобы достать, Аяко гордо похлопала монстра крылом по спине. – Знакомься: мои верные воины, близнецы Борг и Горг.

 Алый дракон недоверчиво загнул хвост и приподнял левую переднюю лапу, будто застывшая перед атакой гончая.

 -Это мутант! – рявкнул он в гневе.

 Аяко свирепо оскалилась:

 -Они куда лучшие драконы, чем ты, жалкая ящерица!

 -Я не оставляю мутантов в живых… - холодно процедил красный, поднимая оружие. Аяко вздрогнула, но выстрелить ее противник не успел: ему помешал холодный скрипучий голос, раздавшийся прямо из воздуха.

 -Довольно, Джигар.

 Аяко отпрянула, черный гигант завертел обеими головами во все стороны. Позади красного дракона, пустоту внезапно заволокли туманные прожилки, сгустились, обвились вокруг мощного крылатого силуэта и рассосались, открыв взгляду удивительное существо, напоминавшее крупного буро-желтого дракона, у которого вместо шеи из плеч вырастал торс еще одного. Дракентавр брезгливо передернул жуткими бритвенно-острыми крыльями.

 -Прошу простить моего спутника, - произнес он сухо. – Джигар молод и почем зря хватается за оружие.

 У Аяко отвисла челюсть:

 -Активный камуфляж… - прошептала она благоговейно, не в силах оторвать глаза от двух невзрачных алюминиевых коробок, пристегнутых к наспинному рюкзаку дракентавра. – Откуда?! Их же давно не осталось!

 Кентавр бросил на сине-золотую драконочку слегка заинтересованный взгляд.

 -Ты образованней, чем выглядишь.

 Аяко сглотнула:

 -У тебя их два! – взмолилась она. – Скажи, чем я могу расплатиться за один?! Я отдам все!

 Алый дракон насмешливо фыркнул.

 -Да всего, что у вас есть, не хватит и на…

 -Джигар! – в голосе кентавра проскользнули такие нотки, что красный мгновенно умолк. – Я сказал, довольно!

 Он обернулся к Аяко и вежливо коснулся груди:

 -Крылатых потомков светлейшей Ауры слишком мало на свете, чтобы мы могли позволить себе враждовать. Простите моего неразумного спутника. Я – Шквал, врач и заклинатель погоды, сопровождаю принца Джигара, последнего из великой династии Рассвета. С кем свела нас дорога?

 -Как свела, так и разведет… - угрюмо буркнула одна из голов черного дракона, но вторая бросила на нее укоризненный взгляд.

 -Мы, того, грабители, - отозвался великан. – Я Борг, эт-мой братан Горг.

 Гребень дракентавра слегка приподнялся, но тем и ограничилось. Обратив глаза к синей драконочке, Шквал ободрительно улыбнулся:

 -А ты, смелая образованная девушка?

 Крылатая мрачно отвела взгляд:

 -Аяко, - буркнула неохотно. – Мы не грабители. Мы виадук охраняем.

 -Я так и подумал, - согласился Шквал. – А деньги собираете на реставрацию, верно?

 Аяко подозрительно уставилась на кентавра и шмыгнула носом. Издевается?

 -Ну… Типа. Продашь гаситель? Только скажи, чего хочешь, я все отдам!

 Шквал сокрушенно развел «верхними» лапами – они у кентавров всегда оставались свободны, как руки у горных дикарей-людей. Более того, из спины его «вертикального» торса росли маленькие рудиментарные крылышки, подтверждая давнюю легенду о происхождении дракентавров. Таким образом, суммарно, вместе с главными крыльями, у Шквала было десять конечностей!

 -Прости, юная хранительница виадука, продать столь ценный аппарат я не могу. Но мы с радостью поделимся… Чем-нибудь другим, в обмен на… - он сделал паузу и сверкнул глазами, - …кое-какие услуги.

 Аяко моргнула и попятилась:

 -Что-что?! – она вспыхнула. - Я не отдамся даже за оба гасителя!

 Дракентавр ошалело приоткрыл пасть. Застыв на миг, он внезапно расхохотался, дергая всеми крыльями и хвостом. Улыбнулся даже красный Джигар.

 -О нет, милая, я о таком и не помышляю, - заверил Аяко Шквал. – Нам требуется проводник, мы не знаем эту местность. И никак не ожидали встретить сородичей в такой дали от Драконьего Кряжа.

 -Ты не сородич, - фыркнул Горг. Борг цапнул его зубами за шею.

 Кентавр покачал головой:

 -Все драконы, даже сей двухголовый мутант, потомки великой Ауры. Мы братья и сестры, вне зависимости от внешности, и должны держаться друг друга. Нас слишком мало.

 Аяко бросила на Джигара хмурый взгляд:

 -Он поэтому собирался стрелять?

 -Эй, это не я тут обираловку устроил! – ощетинился красный.

 -Мы охраняем виадук!

 -От кого охраняете, от путников?

 -От таких, как ты!

 -Такие, как я, ЛЕТАЮТ, - отчеканил Джигар. – Клал я хвост на твой мост.

 Аяко ухмыльнулась.

 -Ага, ага. Ну и давай, лети – смелый, да? Помаши-ка мне хвостом с той стороны. Слабо?

 Озадаченный Джигар смерил виадук сомнительным взглядом.

 -А что тут сложного-то? – пробормотал неуверенно.

 Шквал тяжело вздохнул.

 -Видите, зачем нам нужен проводник? – он посмотрел на принца. – Джигар, дно каньона так радиоактивно, что ты сваришься в собственной чешуе быстрее, чем долетишь до середины.

 Красный дракон разом встопорщил все шипы и быстро отбежал подальше от края бездны. Аяко рассмеялась:

 -Ну ты и храбрец!

 -Эй, мне еще династию продолжать! - возмущенно отозвался Джигар. – Мне не нужны двухголовые дети-уроды!

 Аяко рассвирепела, но ее внезапно удержал от вспышки черный великан. Опустив одно из неправильных крыльев ей на спину, Борг ласково зашипел. Горг, со своей стороны, тоже попытался перегнуть крыло через их общую с братом спину, чтобы приласкать Аяко, но не дотянулся и зашипел совсем не так мило.

 Синяя драконочка решительно тряхнула гривой:

 -Куда вы направляетесь?

 -В Мегассинию, - отозвался Шквал.

 -Это ж по ту сторону Грифоньего озера! – Аяко моргнула. Дракентавр согласно кивнул:

 -Точно.

 -Грифоны вас на клочки разорвут! К их озеру на сто миль не приблизишься!

 -Пусть грифоны тебя не волнуют, - Шквал прищурил один глаз. – А ты, как вижу, и впрямь хорошо знакома с местностью?

 Аяко кивнула.

 -Я в этих горах вылупилась. Знаю тут всех и вся. И меня все знают… - добавила чуть менее уверенно.

 Шквал склонил голову набок.

 -У тебя есть карта, - он не спрашивал, а утверждал. – Продай ее.

 Аяко вскинулась:

 -С удовольствием! Давай гаситель.

 -Гаситель - за карту?!

 -Второй такой карты на свете нет, - гордо заявила драконочка. – Ее составили Борг и Горг, после того как вернулись из Закатных Пустынь.

 -Нам, того, хвостами на радиацию… - буркнул Борг. – Бывали, где лишь ферраты шастают…

 Дракентавр на миг оцепенел, но быстро пришел в себя.

 -Закатные Пустыни? – переспросил он в полголоса. – Вы были в руинах города Хэш?

 Черный великан закивал обеими головами.

 -Пару раз, - отозвался Борг, но Горг возмущенно оборвал:

 -Три!

 -Третий не считается.

 -Еще как считается!

 -Мы только издали стены видели.

 -А феррки?

 -А что феррки?

 -Феррки не считаются?!

 -А причем вааще феррки?! – взорвался Борг. – Ну ты и дуболом!

 Они с шипением уставились друг на друга, изогнув шеи, будто две кобры. Аяко поспешно встала на задние лапки и обняла черного великана крыльями:

 -Тише друзья, тише.

 -Он мне не друг! Он наказание!

 -Кто бы пасть разевал…

 Красный Джигар глубокомысленно заметил:

 -А ведь если двухголовому только одну голову отрезать – может, и не подохнет?

 Великан, запнувшись на полуслове, синхронно обратил все свои глаза к алому дракону:

 -Че там оно про моего братана вякнуло? – грозно спросил Горг. Борг зашипел, приоткрыв пасть, вдоль спины огромного мутанта встопорщились шипы такой длины, что каждый пронзил бы Джигара насквозь. Принц, сглотнув, постарался разрядить обстановку и сделал вид, словно полирует коготки.

 Аяко тяжело перевела дух.

 -В общем, так, - она обернулась к кентавру. – Мы вас проводим до границ грифоньих земель, а там снабдим картой. Но в обмен я хочу один гаситель. Смотри, Шквал – здесь опасные места! Много отравленных ущелий, утесов с гнездами фоморов, на юге в степях – база работорговцев, а ночами, из радиоактивных ям приходят феррки… - она прищурилась. – Не знаете, что значит феррки? И вы собрались в Мегассинию? Пожалей оборудование, оставь его тут, прежде чем вас сожрут!

 Шквал долго, внимательно разглядывал синюю драконессу. Перевел взгляд на мутанта.

 -Он не умеет летать, верно? – спросил негромко. – Каждый его мозг контролирует лишь свое крыло, и синхронизации взмахов не получается?

 Аяко хмуро передернула хвостом:

 -Коли все знаешь, зачем спрашиваешь?

 -Мутант будет нас задерживать.

 -Я?! – великан открыл обе пасти, но Аяко резким жестом крыла заставила его замолчать.

 -Борг и Горг – мои самые близкие друзья, - отчеканила драконочка. – Они убили фомора, похитившего яйцо, из которого я потом вылупилась, они меня вырастили и заменили родителей. Не хотите брать их с собой – катитесь куда подальше со своими гасителями, да ищите других проводников. Вы тут МНОГО драконов встретите, ага, ага.

 Видя, что кентавр колеблется, она быстро добавила:

 -Борг и Горг – силачи, каких мало, и еще они дышат огнем и морозом одновременно. Могут стены ломать без взрывчатки.

 -Шквал, даже не думай… - тревожно предупредил Джигар. – Я не собираюсь тащиться пешком за пол-континента!

 -И много ты летал на пути сюда? – насмешливо спросила Аяко. Красный дракон запнулся. Кентавр, тем временем, принял решение и топнул передней ногой.

 -Хорошо, мы берем вас обоих, - процедил он сквозь зубы. – Держи аванс, - счастливая Аяко, не веря, приняла в лапки один из алюминиевых гасителей. – Но помни, крылатая: обманешь – из-под земли достанем!

 Синяя драконочка небрежно махнула крылом:

 -Не грозись, - она фыркнула. – Ты уже знаешь, что я не обману, иначе в жизни бы не согласился…

 Шквал вздрогнул.

 -Телепат?! – спросил быстро. Аяко моргнула.

 -Чего?

 -Как поняла, что я различаю правду и ложь?

 Драконочка озадаченно почесала за рогом.

 -Да просто сопоставила, что к чему…

 Кентавр облегченно вздохнул:

 -Ты проницательна. Это пригодится в дороге.

 Аяко пожала крыльями.

 -Что ж, отлично! – она бережно закрепила гаситель на поясе, сияя от счастья. – Тогда вперед! То есть… - драконочка обернулась к уходящему вдаль ржавому виадуку, – …не так, чтобы совсем уж «вперед», мрррр-гррау. Куда пойдем? На севере – труднопроходимая местность, очень холодно и нет еды, но нет и особых опасностей, разве только монастырь Чистых.

 -Это еще кто? – угрюмо спросил Джигар, подходя к драконочке слева.

 -Фанатики вида «люди», убеждены, что все расы, кроме людей, отродья Тьмы, - отмахнулась Аяко. – Ловят фоморов и сжигают на кострах. Однажды и меня попробовали сжечь.

 Шквал изумленно поднял гребень:

 -Сжечь?

 -Ну, откуда им было знать, что драконы огнеупорные? – фыркнула Аяко. – Как только веревки сгорели, я улетела, а на утро вернулась с близнецами и мы им такое устроили, что с тех пор в нашу сторону не шастают, хе-хе… - она встряхнулась. – В общем. Есть еще и дорога на юг, через степь, но там работорговцы. Эти гады поумнее монахов, от них так просто не улетишь, но вооружены они плохо – скряги жалеют деньги на патроны, так что пользуются луками да арбалетами. На запад идти нет смысла – только удалимся от озера, ну, а путь на восток перекрыт. Туда лучше и не соваться.

 Шквал и Джигар переглянулись.

 -Разве Мегассиния от нас не к востоку? – осторожно спросил кентавр.

 Аяко кивнула.

 -Да, но вы же не собираетесь приближаться к Ангару?

 Повисла тишина.

 -Ангар? Здесь поблизости есть Ангар?! – недоверчиво переспросил Джигар. Синяя драконочка усмехнулась.

 -К счастью, не поблизости, иначе тут бы сейчас не было НАС. Но восточное направление закрыто, повторяю – это слишком опасно. Ферраты никогда не спят.

 Шквал задумчиво перебрал жуткими бритвенными крыльями.

 -Итак – трудный, долгий, но не очень опасный путь на север; более простой, но и чреватый пленением путь на юг; самый прямой, и самый смертоносный путь на восток.

 Аяко кивнула:

 -Выбирайте.

 Джигар постучал когтем по подбородку и обернулся к Шквалу:

 - Мы, в сущности, не спешим. Может, пойдём через север?

 - Большой круг будет, - отозвался тот, глядя на Аяко.

 Драконочка пожала крыльями:

 -Если нас поймают или сожрут, времени потеряем еще больше.

 Джигар и Шквал с минуту совещались, после чего драконий кентавр решительно изрек:

 -Идем на север.

 -Разумно, – кивнула Аяко. – Лучше потратить больше времени и точно дойти до цели, чем рисковать собственными хвостами.

 - Где находится монастырь этих, так называемых «Чистых»?

 - Практически у самого подножья Опрокинутых гор, - нахмурилась драконочка. – Я точно не знаю, они меня поймали возле хребта. Ловко спрятались.

 - Да просто их найти! - прогудел Горг. – От монастыря идёт тропа прямо к оазису. Фомор пойманный рассказал... После, мы уже видели монахов идущими этой тропой. Ну, когда из Хэша возвращались... - Борг подозрительно посмотрел на брата, тот отвернулся.

 - Они стреляют? – напряженно спросил Джигар.

 - Я не видела у людей никакого оружия, кроме сетей и зажигательной смеси, что используют для розжига, - покачала головой Аяко. – Но… Я уверена, они могли прятать что-то под… Хмм… Одеждой.

 Джигар оскалил набор образцово-белых зубов:

 - Думаю, у нас есть шанс обогнуть монастырь, если, конечно, отыщется перевал, где местность не заражена и нет бродячего металлолома. А если встретим этих ваших человеков… У меня в запасе найдется для них отличный сюрприз. Не сомневайтесь. Да и не только у меня одного… - он оглянулся на Шквала, дракентавр мрачно кивнул.

 - Тогда собираемся! – вскочила драконочка. – Иди за упряжью! – она кивнула Боргу с Горгом на темневший вдали сарай. Волоча хвост по земле, близнецы вяло затопали прочь.

 Определившись с маршрутом, крылатые приступили к сборам. Вернее, работала одна Аяко - шустрая синяя драконочка молнией металась от сарая к двухголовому мутанту, грузя на него необходимые припасы. Вскоре на спине Борга и Горга красовались мешок, забитый консервами, пара бурдюков с водой, пачка факелов, охапка хвороста для костра, теплые шкуры и еще некоторые вещи, без которых выжить на морозном севере было затруднительно.

 Пока крылатая трудилась, Джигар осмотрел виадук и, даже, пару раз прошелся по нему взад-вперед, желая убедиться, что ржавый мост не рухнет под весом драконов. Шквал молча наблюдал за приготовлениями, время от времени перекидываясь словами с вернувшимся красным драконом.

 Когда Аяко, устало приоткрыв пасть и вывалив язык, тащила к близнецам очередной мешок, Джигар насмешливо фыркнул; это переполнило чашу терпения драконочки. Щелкнув зубами, она вспорхнула к холмику, где разлегся рогатый принц.

 - Помочь не желаешь? – спросила после длительного сеанса взаимных испепеляющих взглядов. Джигар перебрал коготками:

 - Не особенно.

 - Все драконы королевских кровей столь воспитаны и дружелюбны?

 Принц пожал крыльями:

 - Других не встречал.

 - И я даже догадываюсь, почему! – желчно прошипела Аяко. Шквал, вздохнув, легонько толкнул развалившегося на камнях Джигара:

 - Юноша, боюсь, в данном случае истина на стороне юной проводницы. Тебе стоит…

 - Я сам решу, что мне и сколько стоит! – с неожиданной свирепостью огрызнулся красный дракон, однако вспышка миновала столь же быстро, и Джигар поднялся на ноги. – Ну?

 Озадаченная Аяко почесала за рогом.

 - Что ну?

 - Помощь нужна?

 Драконочка, моргнув, с легким беспокойством облизнула свой носик.

 - Мррр-грррау… Ну-у-у… Можешь помочь тащить мета-водоросли.

 - Чего? – Джигар нахмурился. – Водоросли? Это такая склизкая гадость, из-под воды?.. - он замялся. – Ладно, проводница ты наша непрошенная. Веди.

 - У тебя крылья есть, - напомнила Аяко, распахнув оба собственных и, игриво, помахав их кончиками. Джигар вздохнул.

 Взлетев следом за юной разбойницей, он спланировал к выцветшему навесу, где любили отдыхать близнецы. При виде сарая и от мысли, что в него придется зайти, принца передёрнуло.

 - Что тут за запах?! – Джигар зажал лапой нос, едва дверь приоткрылась. – Какая-то помойка!

 - Что тут за стоны? – откликнулась Аяко. – Какой-то нытик?

 Принц злобно уставился на синюю нахалку. Та, невинно фыркнув, вежливым жестом пригласила дракона в сарай:

 - Ну, что встал? Помогай!

 Они вошли внутрь. Аяко откинула крышку гидропонного бака, та отозвалась скрежетом. От резкой волны запаха, у Джигара закружилась голова, а драконочка, тем временем, достала откуда-то, из темноты, небольшой плотный контейнер и стала забрасывать в него смердящую серо-зеленую массу.

 - Эо и уэ мэа-оооуи? – пробубнил принц с зажатым носом.

 - А на что похоже? – Аяко оглянулась и махнула лапой. – Ааа, толку от тебя… Держи, – она толкнула ему заполненный и запечатанный контейнер. Алый дракон еле заставил себя его коснуться:

 - Зачем они нам? Что это вообще такое?

 - Нямка.

 - Чего?!

 - Есть их надо, чего.

 - Вкушать ЭТО?! – с таким ужасом повторил Джигар, что Аяко едва сдержала смех.

 - Как хочешь, - с деланно-спокойным видом отозвалась она, – Уж я-то не сомневаюсь, что вы обильно запаслись провизией, прежде чем двинуться в путь.

 Джигар с подозрением уставился на драконочку. Ему показалось, или в её взгляде сквозило любопытство? Нахалку интересовали их со Шквалом припасы! Хотя и немудрено – питаться столько времени такой гадостью…

 - Держи, - Аяко навьючила ему на спину еще два контейнера, - Боргу с Горгом передашь.

 Драконы вышли из сарая и поднялись в воздух.

 - Да, кстати! А что это за династия Рассвета такая? – крикнула в полёте Аяко.

 - Тебе-то какая разница? - огрызнулся Джигар. – Не слышала, что сказал Шквал?

 - Что ты последний, - звонко отозвалась драконочка, и в голосе её было мало веселья. Красный не стал отвечать.

 Они сели возле виадука, рядом с кентавром, который, с момента их отлета, так и не тронулся с места. Его взор был устремлён в пустоту – он, даже, скорей смотрел в себя, невнятно бормоча под нос.

 - Конек-колдунок, - хихикнула Аяко. Джигар резко обернулся:

 - Что ты сказала?

 - Да нет, ничего, - ответила та, улыбаясь. – А он долго так будет стоять?

 - Столько, сколько понадобится, - проворчал принц и уселся на дорогу ждать, пока кентавр опомнится.

 Порыв холодного ветра взъерошил золотистую гриву Аяко. Вдали раздался раскат грома, унылый и утробно рокочущий, словно задыхающийся. Юная драконочка посмотрела в сторону, откуда донёсся гром, тяжко вздохнула. Все произошло так быстро…

 В поле её зрения попали бредущие к мосту Борг и Горг. Могучие бока чёрного дракона несли объемистые котомки с вещами. Когда близнецы приблизились к остальным, Джигар с облегчением сбросил содержащие мета-водоросли контейнеры и брезгливо, хвостом, подтолкнул их в сторону мутанта. Вид у алого дракона был при этом такой, будто он панически боялся дотронуться до черного, хотя в его поведении и сквозило больше отвращения, нежели страха.

 Двухголовый великан принял контейнеры, побросал в котомки. Голова Горга обернулась в сторону застывшего дракентавра.

 - Ну-э-э?

 В этот момент Шквал дёрнулся и пришел в себя. Янтарные глаза с узким вертикальным зрачком сфокусировались на спутниках.

 - Готовы выдвигаться? – спросил он, как ни в чем ни бывало.

 - Угу, - отозвалась Аяко.

 - Наконец-то! – рогатый принц раздраженно дернул хвостом. – Пока вы собирались, ферраты сгнить успели!

 -Предпочтешь кормить нас собственными припасами? – с улыбкой напомнила Аяко, кивнув на двухголового. Джигар смерил великана взглядом, представил, сколько еды нужно для пропитания такой туши, и предпочел смолчать.

 Черный дракон, хмыкнув разом обеими пастями, первым направился к виадуку. Аяко поспешила за другом.

 Взойдя на мост, Джигар прошёл несколько метров и склонился, глядя на дно ущелья. Он помнил о радиации, но просто не мог удержаться. Внизу клокотала странная, серо-бурая масса, в ней бурлили и извивались салатовые прожилки.

 Когда-то, по дну каньона текла река, но сейчас в ней было столько застывшей грязи и чего-то ещё, сильно вяжущего, что это место совершенно утратило жизнь. Со дна пропасти струилось мертвенное зеленоватое сияние, растекавшееся над каньоном, слегка белесый туман стелился по ущелью. Его холодные лепестки иногда загибались вверх, разбиваясь об острые скалы, подобно прибою.

 Мерцающие зелёные трещины резали камни и то, жуткое, бывшее когда-то рекой грязное месиво. На поверхность всплывали вяло мерцающие пузыри, колышась и серея, чтобы лопнуть, испустив густую слизь. В тумане вились бледно-салатные искры, будто призраки раздавленных светлячков кружились над мёртвой рекой.

 Джигар поёжился от этого зрелища. Он, чуть ли не физически ощущал, как леденящий поток незримой смерти устремляется вверх… Чтобы достать до него. Осквернить. Отравить. Принц был уверен, что чувствует, как излучение покалывает сквозь чешую.

 Опомнившись, дракон отшатнулся от края. Аяко оглянулась назад, бросила на алого заинтересованный взгляд. Шквал уложил тяжелое крыло ему на спину:

 - Идём, принц.

 Судорожно переведя дух, Джигар последовал за магом. Его взор скользил по верхнему краю ущелья, кончик хвоста нервно подергивался.

 Шагать предстояло долго – виадук был огромен. Вскоре Джигар, которому надоел монотонный звук клацанья драконьих когтей по металлу, решил прервать затянувшееся молчание:

 -Ты далеко отходила от дома? – позвал он, догоняя Аяко.

 -Два года назад путешествовала на юг, в степи, год назад в этом направлении, тогда меня Чистые и поймали, - отозвалась драконочка. - Раньше любила гулять на запад, там встречаются термальные источники, в них купаться приятно… - Аяко облизнулась, с удовольствием вспоминая жаркие «ванны». – Но потом там рухнул Небесный Камень, под землей что-то сместилось, и почти все термальные источники иссякли.

 -А кроме нас, вы тут еще кого-нибудь встречали? – поинтересовался красный дракон, чуть наклонив вбок голову, увенчанную длинными черными рогами.

 -Где-то с месяц назад проходила группа эльфов, шли в Эль-Талак, - пожала крыльями драконочка, - Мы с них деньги взяли и пропустили.

 -Эльфы? – принц изумленно встопорщил гребень. – Тут были эльфы?

 -Ну да, - Аяко моргнула. – Ты про этот подвид людей не слыхал? Почти такие же, только уши длинные и острые, а еще глаза у всех поголовно серые…

 -Да знаю я, как выглядят эльфы!

 -Что ж тебя так удивило тогда?

 Джигар понизил голос:

 -Я слышал, эльфы не могут покидать своих поселений в глубинах Леса Иллак. Они, мол, привязаны к лесной магии, и без подпитки древесной энергией гибнут…

 -Если только не несут с собой Сосуды с частицами родных лесов, – заметил шагавший позади дракентавр. Удивленная Аяко оглянулась:

 -Верно, у них у всех на шеях висели амулеты, похожие на сосульки. – подтвердила она, вспоминая недавнюю встречу с лесным племенем.

 Шквал легонько склонил набок массивную рогатую голову.

 -Разрешишь поинтересоваться, о юная и образованная девушка? А зачем вам деньги, если тут рядом нет никаких мест, где их можно обменять? – хотя в глазах дракентавра мерцали лукавые огоньки, в голосе не было слышно насмешки. «Либо он лучший в мире лицемер, либо… на этом варианты заканчиваются», - подумалось Аяко.

 -Когда нам с малышкой надоедают водоросли, или шкуры совсем изнашиваются, - ответил вместо неё Борг, - Мы с братом спускаемся с гор к Южному морю. Там, иногда, высаживаются торговые караваны с Острова Черных Ливней, у них мы покупаем все самое необходимое.

 -И кентавры согласны торговаться с мутантом? – не поверил Джигар.

 -«Деньги не пахнут», – буркнул Горг.

 Алый дракон бросил взгляд на болтавшиеся по бокам близнецов контейнеры с водорослями.

 -Не уверен… - пробормотал он вполголоса.

 Между тем группа, наконец, пересекла мост, и возглавлявшие отряд Горг и Борг замерли. Сделав Аяко предупреждающий жест, черный великан принялся озираться.

 - Что-то заметил? – быстро спросила драконочка.

 - Там, - лапа, принадлежащая стороне Горга, указала на что-то впереди.

 Аяко хлопнула крыльями и пулей устремилась к находке, но резко остановилась, не коснувшись ее. Было хорошо видно, как спинной гребень драконочки вздыбился.

  - Что там? – с тревогой спросил Шквал.

 Аяко не ответила. Напряженная, она стояла, вытянув хвост стрункой и озираясь точно так же, как Горг и Борг пару мгновений назад.

 - Что там? – чуть громче повторил вопрос Шквал. Он передёрнул острыми крыльями, наполнив воздух тихим, морозно-злобным посвистом лезвий.

 - Вот, - Аяко указала на лежащий с краю дороги округлый предмет.

 Шаман наклонился и увидел голову, похожую на принадлежащую человеческому существу. Волос не было, кожа имела странный розоватый оттенок с фиолетовыми пятнами. Сам череп был непомерно массивный, словно принадлежал великану. Один глаз вытек, второй слепо уставился вверх, поблескивая янтарной пленкой, покрывавшей налитое кровью глазное яблоко. Глазницы были странно асимметричными - правая, пустая, казалась куда больше левой. Одно ухо просто превратилось в месиво, словно по нему кто-то долбил огромными острыми когтями.

 - Фомор… Верней, его голова, - задумчиво протянул Шквал. – Но откуда? Кто мог так грубо ее оторвать? Местные драконы?

 - Драконы фоморов не едят, - мрачно прогудел Борг. – Да и за нормальной добычей всегда прибирают остатки… Вы, того, должны это знать и сами, ась? Кажись, мы тут все драконьего роду-племени?

 - Мечтай… - пробормотал Джигар в сторону. Шквал метнул на принца строгий взгляд.

 - Значит, это могли сделать или его сородичи, или кто-то похуже, - протянул кентавр. – Например, наши… Металлические друзья.

 - Прямо рядом с виадуком!- прошептала растерянная Аяко. Её глаза расширились - враг, столь неожиданно близко! – Как же они сюда добрались?

 - А вот этот вопрос задай себе или своему мутанту, - понизив голос, ответил Шквал. – Так, или иначе, но похоже, что и северный путь может грозить осложнениями…  Как и любой другой, - кентавр тяжко вздохнул. - Не знаю, как вы, друзья, - он оглянулся на подтянувшегося Джигара, - А мы готовы к опасным встречам.

 Принц молчал, разглядывая оторванную голову. Аяко заметила, что красный дракон непроизвольно скребет лапой землю.

 Несмотря на жутковатую находку, первые два дня пути прошли без происшествий. Тропа часто разветвлялась, но Аяко и близнецы уверенно передвигались по горам, не заглядывая ни в какие карты. Они прекрасно знали эти места, каждый камешек, каждое дерево, каждую скалу. Борг и Горг ни на секунду не задерживались даже там, где остальные могли просто перелететь – они всегда находили лазейку, причем, нередко, с помощью огромного роста. Джигар и Шквал были вынуждены покорно следовать за новыми спутниками, и даже надменному принцу вскоре стало ясно, что без помощи стражей виадука, незадачливые путешественники наверняка бы заплутали среди сопок, оказались в тупике или, даже, провалились бы в трещину.

 Летать драконам особо было негде, воздух над горами едва не искрил от переизбытка электричества. Низкие тучи постоянно озарялись агрессивными вспышками разрядов, на кончиках рогов и шипов у крылатых тлели «огни святого Эльма». Выше, над облаками, где бушевали свирепые вечные вихри, то и дело гремел гром, молнии часто били в верхушки скал, выбивая крошку. Первой ночью после вечернего привала Джигар и Шквал наблюдали кружащие огни в небе рядом со странной серебристой воронкой, которая периодически издавала оглушительный треск. Её было видно издали, и драконы следили за странным небесным явлением на протяжении трёх часов, прежде чем оно исчезло так же внезапно, как и появилось.

 Передвигаться старались осторожно, опасаясь внезапного обвала, хотя, казалось бы, всё, что неровно лежало, давно должно было осыпаться… Но в Опрокинутых горах ни в чём нельзя быть уверенным. Как, собственно, и во многих местах Гиблоземья…

 Однообразный подъем, иногда, сменялся плоскими участками и, кое-где, спусками. Драконы забрались уже довольно далеко на север, это стало заметно даже по изменениям климата. Долины и ущелья скрывал густой туман, его сизые щупальца кутали камни влажным киселем. Здесь, в горах, грандиозные вершины кое-где отклоняли вечные высотные ураганы, и изредка – заставляя сердца екнуть – глазам путешественников открывалось давно всеми забытое, почти обратившееся в миф, перечеркнутое багровыми предзакатными облаками небо.

 Оно недолго оставалось свободным, но в те краткие мгновения, когда расступались тучи – небо представало драконам во всей его нереальной, шокирующей красоте. Зрелище, способное лишить дыхания не только крылатых… Солнце медленно ныряло за горизонт, его кровавые лучи огненными стрелами прорезали туман, не давая тому окончательно воцариться над миром.

 Увы, долго так продолжаться не могло – свирепые ураганы гасили последние отблески заката, как некогда погасили огни величественных городов, пожранных несметными волнами металлических чудовищ.

 К вечеру третьего дня похода, путешественники успели пересечь высшую точку и направились вниз. Но с наступлением ночи, ветры в высоте стал еще сильнее, а воздух промерз так, что казалось, звенел. На чешуе драконов, несмотря на тепло их тел, образовалась изморозь.

 -Надо устроить привал! – кутаясь в крылья, выдавил Джигар.

 -Тут рядом есть пещера… - сообщила Аяко, сверившись с картой.

 Искомое укрытие обнаружилось неподалеку от узкой расщелины, возле которой проходили крылатые странники. Драконы поспешно забились внутрь, и Аяко принялась разводить костер. Непослушными пальцами она стащила с Борга и Горга хворост, сложила его в кучу и попробовала дыхнуть огнем – но холод настолько сковал её тело, что родить пламя никак не получалось. На помощь пришел Шквал, с ладони которого на хворост скакнул небольшой огонек.

 Жар принялся на удивление охотно пожирать сухое топливо, и вскоре пещеру согревал небольшой, по драконьим меркам, костерок. Синяя крылатая, благодарно кивнув кентавру, поделилась со спутниками теплыми шкурами и четыре дракона, дружно, разлеглись вокруг огня, наблюдая за игрой пламени. Ветер снаружи крепчал, задувая в пещеру все больше снега – там, за скалами, бушевала пурга. Густой белый полог снежинок перекрыл вход, словно стена из несущего холодную смерть металла.

 -Брр, ненавижу снег, - зябко поежился под теплой шкурой Джигар.

 -А где ты жил раньше? – полюбопытствовала Аяко.

 -Неважно, - грубовато отрезал красный дракон, но все же добавил: – Только там было тепло... Никому не требовалось сидеть у костра, чтобы не закоченеть...

 -Зачем тогда ты отправился в путешествие, если такой неженка? – подкольнула его Аяко. Красный встопорщил гребень, собираясь сказать что-нибудь резкое, но его удержал Шквал:

 -Пока нет нужды рассказывать, кто мы и откуда, друзья, - отозвался кентавр спокойно. - Как только достигнем грифоньей границы, мы распрощаемся, и больше не увидимся.

 Разговор не клеился. Посидев еще и погревшись, драконы стали укладываться спать. Борг и Горг вызвались первыми караулить пещеру на случай визита непрошенных гостей, мотивируя это тем, что они смогут спать по очереди. Дракентавр и Джигар, посовещались, оценили сильные стороны двухголового мутанта и согласились. Аяко же полностью доверилась своему другу, свернувшись клубком неподалеку от него и укрывшись крыльями.

 Наутро драконы разрыли сугроб, что образовался у выхода, и с трудом выбрались из пещеры. Джигар брезгливо отряхнул с лап снег.

 -И как вы тут только ходите…

 -С Боргом это не сложно, – Аяко указала на мутанта, одна из голов которого выдохнула длинную струю пламени. Поток огня прошелся по заметенной тропе, мгновенно испаряя снег и нагревая камень.

 Дальше путники шли в другом порядке; первыми двигались близнецы, расчищая путь жарким пламенем, за ними ловко бежала Аяко, время от времени сверяясь с картой, а замыкали шествие Джигар и драконий кентавр.

 -Ты говорила, тут живут люди, но разве им такие условия не тяжелы? – спросил Шквал, когда отряд продолжил движение.

 -Они живут тут уже много десятилетий, успели построить систему укрытий, запастись теплой одеждой, да и монастырь их выглядит, как настоящая крепость, одинаково хорошо защищающая от врагов и холода, - отозвалась драконочка.

 -Откуда они вообще тут взялись? – поинтересовался крылатый принц, на всякий случай кладя лапу на рукоять своего оружия.

 -Они тут жили задолго до моего вылупления, - Аяко столкнула с пути камень, - Их секту изгнали откуда-то с востока. Легко понять, почему – эти фанатики жгут всех, кто не похож на человека…

 -Изгнали? Да я бы с них живьем плоть содрал! – прорычал Джигар, – Или кинул бы всех ферратам! Пускай железяки повеселятся!

 -Ферраты не веселятся, – угрюмо отозвалась Аяко. – А убив их, не успокоятся. Ферраты будут преследовать тебя, пока либо не поймают, либо не потеряют след.

 -Кстати, как далеко они могут отойти от своих объектов? – красный дракон обернулся к Шквалу. – Ферраты могут тут встретиться?

 -Зависит от конкретной модели, назначения объекта, его исправности и численности ферратов. Ближе всего к нам Ангар, значит, какая-то часть големов неактивна, а остальные охраняют объект. Если они заметят посторонних, то проснутся все. Одиночные ферраты могут забредать довольно далеко от Ангаров, особенно если заметили что-то необычное или опасное.

 -Например, грифона в ледяных горах? – пробасил Горг.

 -К чему им грифон? – отмахнулся Шквал. – То ли дело упавший метеорит, или, там, крупный отряд существ…

 -К тому, что грифон сидит на камне и смотрит на нас, – перебил кентравроида Борг.

 Драконы дружно вскинули головы, но обзор им перекрывала могучая туша мутанта, загородившего узкую тропу. Потеснившись и чуть ли не забравшись на двухголового, крылатые выглянули из-за него. Вьющаяся тропинка впереди раздваивалась, а у истока двух новых дорог на крупном камне сидел и смотрел на путников худощавый грифон с черными, как у ворона, перьями и такой же черной шерстью на львиной части тела.

 -Привет?.. – Аяко осторожно улыбнулась птицезверю.

 Грифон смерил четверку ящеров внимательными орлиными глазами, не издав ни звука распахнул крылья и скрылся в тучах. Джигар и Шквал быстро переглянулись.

 -Разведчик, - пробормотал кентавр. Аяко вздрогнула:

 -Здесь? Так далеко от озера?!

 -Видишь ли, смелая и образованная девушка, любому народу свойственна экспансия жизненных пространств… - рассеяно отозвался кентавр. Драконочка невольно сглотнула.

 -Вы за этим идете в Мегассинию? Предупредить, что грифоны собираются расширять свои земли?

 -Может быть, может быть, - Шквал покачал тяжелой головой. – Следует спешить. Больше никаких привалов до самых предгорий!

 Подавленный отряд продолжил путь в молчании. К вечеру, драконы добрались до гигантского широкого каньона, который шёл до самого крайнего северного хребта, где должен был находиться перевал на равнины. Там, за горами, находился Оазис Слепого Феникса и шла дорога в сторону левого побережья Грифоньего Озера.

 - Пересекать каньон воздуху очень опасно, - рассказывала Аяко, пока Шквал и Джигар изучали открывшуюся им панораму; красный дракон оглянулся на неё. – Да, из-за тех же самых электромагнитных бурь. Там, внизу, торчат радиоактивные железки, которые заземляют электромагнитный фон. Полетишь – тут же молнией продолбит, сваришься в собственной чешуе! Никакие доспехи не помогут!

 - Я вижу руины моста, - Шквал показал на виднеющиеся на другой, дальней стороне каньона обломки. – Или это не мост?

 - Нет, там мост… был, - прищурившись, ответила Аяко. – Вроде, целая эстакада даже…

 - Электромагнитные бури пришли после Громовых Войн и обрушили её, - пророкотала голова Горга. – Не пройти, не пролететь. Но нам не туда.

 Аяко вздохнула:

 - Жалко, там драконье поселение есть. На той стороне. Большое… Я знала, что мы туда попасть могли, но тамошним дать нам нечего, как и дорогу подсказать… Да и на запад забирать бы пришлось. А это нам и так не нужно…

 Шквал и Джигар отошли от щербатого края бездны.

 - Что же находится на нашей стороне ущелья в таком случае? – спросил шаман. – Мы ведь пройдём здесь до перевала?

 - Должны, - отозвался великан. – Тута особо и нету ниче, разве что пара развалин. Но башка фомора рядом с нашим мостом…

 - Понял, - отозвался маг. – Значит, в этих самых развалинах может кто-то находиться? Что это вообще было раньше?

 Борг и Горг вышли на тропу. Левая голова обернулась к дракентавру:

 - Какой-то… Перерабатывающий комплекс или чето вроде того. Вроде как сооружение… Кузнецов.

 Джигар и Шквал странно переглянулись, это не ускользнуло от взгляда Аяко.

 - Вот как? – спросил дракентавр. – Интересно.

 - А вам-то какой интерес до этого есть, а? – Аяко прищурила глазки.

 - Ну… - уклончиво протянул шаман. – Ценное знание. Полезные инструменты.

 - Да ну? – насмешливо протянула драконочка. – Времени-то прошло, знаете хоть сколько? Там, поди уже всё давно растащили!

 - Я в гнезде фоморов видел целую кучу вещей, что они из руин натаскали, – послышался бас двухголового дракона. – Один металлолом. Ниче работающего нафиг.

 - Ну, фоморы наверняка не обладают разборчивостью в подобных вопросах, - осторожно заметил Шквал. – Мы с принцем вполне способны найти что-то ценное.

 - Кажется, вы собирались в Мегассинию, - Аяко скрестила за спиной крылья. – Спешили. А теперь захотели ковыряться в железе. Что вы рассчитываете найти? Пружинные рессоры от магнитных дисков? На переплавку? Или ротор? Коллекторный двигатель? Станок хотите разобрать? Или что? Вы в Опрокинутых горах не найдёте ничего, я сама пыталась найти опоры для несущих конструкций, каркас виадука подновить хотели! Но ничего нет. Такую капитальную работу замышляли… Э-э-эх… - разговор увял.

 Вскоре пошёл снег. Серые хлопья вяло кружились в небесах, где воздух сильнее всего наэлектризовался, падая на землю лишь там, где этого не было. Грязный снег таял очень быстро, и скоро камни стали холодными и влажными.

 Пройдя ещё два километра вдоль обрыва, драконы обошли массивную кучу застывшего шлака, на краях которого поблескивало что-то серебристое, похожее на въевшийся флюс. В самой скале над этой кучей зияла круглая дыра, в которой дальше виднелись массивные сколотые срезы, будто гигантский бур когда-то вгрызся в это место. Отверстие явно не было естественным. На дне его вздымалась груда щебня, а вся верхушка горы шлака была посыпана каменной крошкой.

 - Что, чёрт побери, здесь происходило? – спросил Джигар, оглядываясь.

 - Если бы мы знали… - донёсся голос синей драконочки, будто издалека.

 За горой шлака открывался вид на руины, упомянутые черным драконом. Слева у самого обрыва стояла башня с обломленной крышей. От неё шёл выложенный плиткой тракт, соединявшийся с группой сооружений, которые издалека не давали бы никакого представления о своем назначении, если бы не выглядывающие из центра массивные чёрные трубы.

 Массивная кузня возвышалась над обрывом и дорогой, справа продолжались скалы, а на севере виднелся перпендикулярно идущий конечный хребет, обозначавший границу Опрокинутых гор. Навстречу драконам шла резко обрывающаяся дорога, похожая на гладкое шоссе, спускающаяся в небольшой овраг. Осторожно обойдя его, они взошли на гладкий плотный гравий и теперь куда быстрее направились в сторону руин.

 Путь занял всего час. Шоссе перешло в полукруглую площадку, на которой были разбросаны остовы разных механизмов, назначение которых определить теперь уже не представлялось возможным. Из некоторых деталей проросли аж целые хлопья ржавчины, которые хрустели при каждом ударе грома, который был слышен здесь особенно хорошо.

 Снег перешёл в град. Ледышки мерно постукивали по металлическим остовам, раскиданным среди разваливающихся стен, а ветер завывал в трубах, торчащих из земли, стен и вообще отовсюду. На уровне крыш множество труб разной толщины сплетались в замысловатые кренделя, они покачивались под ветром и стучали об стены. Кое-где они давным-давно обломились и повисли на торчащих из стен центральной котельной массивных ржавых крюках, где ещё и были нацеплены большие мотки проволоки – неизвестно кем и с какой целью. Один из мотков сплавился со стеной в одну массу, накрытую обширным чёрным пятном – след от удара молнии.

 Под лапами Джигара что-то захрустело. Он наклонился и увидел в серой пыли торчащие желтовато-белесые черепки…. Подняв взгляд, он увидел, как они дальше вылезают из земли, обнажая свою природу.

 Это были кости. Куча костей вросла в землю вокруг котельной между руинами. Они принадлежали разным существам, Джигар сумел разглядеть ощерившийся драконий череп.

 - Я чувствую остаточный психический фон этого места, - пробормотал Шквал. – Честно говоря, такое ощущение, что здесь прошла бойня. Когда-то давно…

 - Да и гадать-то тут неча, - хмыкнул Горг. Борг посмотрел на него, и Горг указал своей лапой на один из особенно массивных ребристых остовов. Сбоку от останков выглядывал странный сегмент, напоминавший шарнир, а выступающие из корпуса загнутые металлические листы напоминали пластинчатую броню.

 - Что это? – донёсся мрачный голос Джигара.

 - Феррка, - ответила голова Борга. – Судя по всему, мехапаук, у этой дряни в том месте, где у дракона, хы-хы, башка, есть излучатель ионический. Как жахнет такая балда… Хуже всякой паутины. Только корпус что-та странный какой. О, мои когти…

 - Корпус от гигантского шагателя снят, - пробурчал Горг. – Как пить дать кто-то безумный приварил его.

 - А сами феррки разве не могут? – отозвалась другая голова.

 - Могут, но зачем им?

 - Для защиты!

 - Да какой для защиты такой, дубина?! Ты думаешь, они до этого додумаются?

 - Додумаются, ещё как!

 - Да нифига! Они совершенно безумные!

 - Ваще как ты!!

 - Этот мутант или заткнется, или я его ща пристрелю, - зашипел Джигар, оглядываясь на Аяко. Но драконочка уже удалилась от него и бросилась к спорящему сам с собой великану.

 - Борг, Горг, ну хватит! Сколько можно? Нам же идти надо!

 Черный гигант затих и развернулся к своей спутнице. В глазах обоих голов появилась нежность.

 - Кто-то приближается, - сухим тоном сказал маг.

 Все замерли.

 - Кто? – спросил Борг, его лапа прижимала Аяко к груди.

 - Не знаю. Но чувствую. И их много.

Драконочка тревожно встопорщила гребень, ее перепончатые ушки широко раскрылись.

 -Парни, отпустите… - она не без труда разомкнула объятья черного великана. Пока застывший Джигар прислушивался, пытаясь понять, что ощутил дракентавр, Аяко подбежала к ближайшему торчащему из земли покосившемуся столбу высотой метров тридцать и ловко, извиваясь как змея, взобралась на верхушку. Красный дракон удивленно приоткрыл пасть:

 -Почему она не летает?

 -Тссс! – кентавр гневно дернул хвостом. – Тише. Она опытней, чем я думал.

 -Опытней? – Джигар понизил голос. Шквал напряженно кивнул:

 -Расправившего крылья дракона за милю видно…

 -И слышно, - буркнул один из близнецов. Аяко, тем временем, беззвучно соскользнула вниз по столбу и подбежала к друзьям.

 -Монахи, - сообщила она вполголоса. – Покамест далеко, движутся вдоль ущелья навстречу нам. Двенадцать самцов и одна самка, все пешие. Сопровождают обоз. Повозку везут четыре волкаря, накрыта брезентом. Там что-то объемистое… - она бросила взгляд на Шквала. - Мррр-грррау, как ты сумел их почуять на таком расстоянии?

 Джигар состроил страшные глаза:

 -Он чувствует, как колышется Сила! - прошипел, растопырив шипы. Шквал бросил на принца строгий взгляд, но, вздохнув, был вынужден развести лапами.

 -Ну, в очень грубом приближении - так и есть. Я чувствителен к колебаниям полей электромагнитных волн, нейтрино и даже квазичастиц вроде фазонов, хотя… всё равно не поймёте. Главное, что живые существа для меня прямо как бенгальские огни… - Кентавр оценил выражение на мордочке Аяко и добавил: - …а бенгальские огни, это такие искрящие штуки, которыми драконята играют на нашем острове.

 -Жеребята, а не драконята, - ухмыляясь, заметил прямолинейный Горг. – Хватит звать себя драконом. Вот эти двое, - он кивнул на красного и сине-золотую - драконы, а мы с тобой мутанты нелепые.

 -Что?! – ошалевший от такой наглости, Джигар даже попятился. – Ты… Ты… - он набрал полную грудь воздуха, но поперхнулся, когда Шквал накрыл его пасть крылом.

 -Наш двухголовый друг, в общих чертах, прав, - совершенно спокойно отозвался кентавр. – Разумеется, мой вид искусственный, и в Храме Высшего Знания даже хранятся рабочие дневники безумного Кузнеца, что вывел драконов-кентавров незадолго до Вспышки. Но… - в глазах Шквала внезапно полыхнула злая, жестокая искорка, - …«Мутантами» нас обзывать неверно, поскольку кентавры плодятся и множатся, рождая себе подобных.

 Он склонил голову набок:

 -А вам, могучим и разнокрылым, сколько уже попадалось двухголовых самочек?

 Повисла недобрая тишина. Борг и Горг молчали с непривычным для них немым единодушием, испуганная Аяко переводила взгляд с черного дракона на кентавра и обратно. Обстановка грозила взрывом, но внезапно ко всеобщему удивлению напряжение снял Джигар:

 -А я и не сомневался, что этот громила девственник, - фыркнул принц.

 Аяко чуть не поперхнулась, но не сумела сдержаться и с хохотом повалилась на снег, рассмеялся даже Шквал. Озадаченные близнецы приоткрыли пасти.

 -Я чего? – не понял Горг.

 -Потом объясню, - Борг со вздохом боднул брата носом. – Лады, типа квиты. Ну, чего будем делать с монахами?

 -Сожрем!

 -Тихонько скользнем мимо!

 -Проследим…

 Все обменялись взглядами.

 -Свежее мясо, - напомнил Джигар. Аяко возмущенно вздыбила гребень:

 -Разумных есть нельзя!

 -Да ну? – алый дракон прищурил глаза. – Когда тебя на костре жгли, думаешь, потом бы не сожрали?

 -Может, и сожрали бы, но мы не такие, как они! – горячо возразила Аяко. – Мы драконы!

 Джигар криво усмехнулся.

 -Стало быть, людям убивать и пожирать разумных драконов вполне так можно, а нам это карму подпортит?

 Сине-золотая недоуменно покачала головой:

 -Не знаю, что за «карма» у тебя в животе, у меня такого органа нет. Зато у меня есть совесть, - она твердо топнула лапкой. – Я веду отряд по горам, и я решаю, как двигаться дальше. Мы тихонько проскользнем мимо людей и продолжим свой путь.

 -А я хочу мяса!

 -Ну так отгрызи себе хвост, все равно новый вырастет!

 -Он и у тебя вырастет…

 Пока молодые рычали, Шквал стоял поодаль с закрытыми глазами, тревожно вслушиваясь в ощущения. Близнецы, пользуясь своим уникальным преимуществом, следили одной головой за ним, а другою за спорщиками.

 -Борг, - тихо сказал Шквал, поднимая веки и обращаясь к великану по имени, – Монахи остановились. Ветер дует в их сторону, нас могли учуять…

 -Так, всем заткнуться! – взревел Горг. Шквал со стоном накрыл голову крылом:

 -А теперь и услышать.

 Молодые драконы, опомнившись, прекратили грызню и уставились на кентавра. Смущенный Горг почесал крылом за рогом.

 -А че? Зато умолкли…

 Аяко гневно дохнула дымом из ноздрей:

 -Почему мы вообще прячемся в этих развалинах? Путники часто встречают друг друга в горах, не всем же встречам дракой заканчиваться?!

 Джигар фыркнул.

 -Именно. Некоторые завершаются костром…

 Аяко, запнувшись, бросила на принца слегка смущенный взгляд и отступила на пару шагов. В конце концов, после того, что с ней пытались сделать монахи, она должна была предложить «трубку мира» кому угодно, но не им.

 -Ну-у… Ладно, согласна, - буркнула она неохотно. - Лезть облизываться к монахам, коли ты дракон, не лучшая идея. Но убивать их и жрать мы точно не будем!

 Принц с ухмылкой облизнулся:

 -Я могу и живьем.

 -Кто бы сомневался…

 Близнецы, крякнув двумя пастями разом, грузно шагнули вперед, став между синей и алым.

 -Малышка, успокойся, - ласково сказал Борг Аяко, а с другой стороны Горг свирепо оскалил на принца клыки длиной в два пальца. Подошел и Шквал, с тревогой поглядывая в сторону, откуда из-за поворота тропы должны были появиться люди.

 -Монахи отлично помнят нас с братом, - заявил Борг. – Мы им в свое время за Аяко пол-монастыря с землей сровняли. Я их припугну.

 -А груз нам достанется… - Горг облизнулся. – Сидите тихо, не высовывайтесь.

 Черный великан развернулся и, грузно, затопал навстречу врагу. Аяко тут же раскинула крылья и вспорхнула обратно на столб, ее примеру хотел последовать и Джигар, но его удержал Шквал:

 -Погоди, - в голосе кентавра, впервые, мелькнули нотки откровенной тревоги. – Я чувствую странные возмущения в полях.

 Принц напряженно встопорщил гребень:

 -Да?

 -Пока не уверен… - Шквал бросил взгляд на драконочку, что сидела высоко на столбе. – Аяко! Монахи стоят на месте?

 -Угу, - отозвалась та. – Сбились кучей и смотрят на близнецов. Только… - крылатая нахмурилась. – Странно, брезент в повозке больше не оттопыривается…

 Шквал издал приглушенный вскрик и, рывком, сбросил со спины котомки. Бритвенные крылья кентавра распахнулись, воздух заполнил звенящий свист.

 -Джигар, мечи! Быстро! – рявкнул Шквал. – Аяко, немедленно вниз!

 Алый дракон молча рванулся к валявшимся на земле сумкам, а сине-золотая, спланировав со столба, удивленно подбежала к кентавру.

 -Что случилось? В нашу сторону никто не движется, я бы заме… - она ахнула и присела, встопорщив гребень: - Камуфляж?!

 -Если бы… - прошептал Шквал, лихорадочно озираясь. – Джигар! Буран пять!

 -Понял! – рявкнул принц. Он уже расстегнул одну из седельных сумок, что Шквал прежде нес на боках. Внутри, обернутые в замасленную ветошь, лежали два относительно коротких меча с толстыми рукоятями и очень широкими ромбовидными клинками, где ради облегчения были высверлены три симметричных отверстия. Режущие кромки лезвий ярко светились оранжевым перламутром, напоминая нагретую медь.

 Вооружившись этими странными штуками, красный дракон единым прыжком вернулся к товарищам и принял боевую стойку, свирепо озираясь по сторонам. Шквал поднял одно крыло вертикально:

 -Аяко, здесь сейчас станет очень холодно, - произнес он напряженно. – Спрячься подо мной. Сию секунду.

 -Но…. – растерянная драконочка бросила взгляд на лицо кентавра, сглотнула и молча кивнула. Шквал закрыл глаза, приоткрыл пасть: над его спиной, прямо в воздухе возникла серебристая снежная воронка.

 -Джигар! – рявкнул колдун. Алый дракон, явно хорошо понимавший, что происходит, молча нырнул под ноги своему спутнику, присоединившись к уже сидевшей там Аяко. Кентавр рывком опустил оба крыла до земли, прикрывая молодых драконов.

 -Шхааааааа…. – колдун сфокусировал силу своего разума и выдохнул клубок дымного, зелено-бурого пламени. Словно шаровая молния, тот взмыл вверх, раскрутился вокруг воронки и внезапно, смешавшись со снегом, взорвался горизонтальными кольцами мертвенного огня.

 На мгновение, испуганной Аяко показалось, что руины вокруг тают и плавятся – но то была лишь иллюзия. Колдовство Шквала моментально заморозило воздух в радиусе пятидесяти метров, покрыв землю толстым покрывалом ярко-зеленого снега. Теперь, даже невидимка не сумел бы приблизиться к драконам - только враги, к несчастью, скрываться уже не пытались.

 Из-за покрытых зеленым развалин, совершенно беззвучно, как отростки ядовитой грибницы, один за другим появлялись серые призраки в гладких, безглазых масках. Странные люди несли короткие прямые мечи с V-образной гардой, за спиной у каждого висел двуручник. Что страшнее всего, они были абсолютно одинаковы; рост, стать, движения. Заснеженные руины сразу стали непостижимо похожими на зеркальную комнату с ярмарки.

 Аяко ощутила, как шипы встают дыбом, ее ноздри расширились. Шквал угрюмо скрестил на груди лапы, а Джигар, перекатившись налево, вскочил с земли и свирепо хлестнул себя хвостом:

 -Заки, – бросил он непонятное драконочке слово, словно выплюнул. – Я пошел…

 Шквал, знакомый с врагом, молча кивнул: времени для сложных планов уже не оставалось. Заки всегда нападали спереди, но только если им удавалось успешно оцепить противника – так что серые фигуры могли составлять в лучшем случае лишь половину от общего числа врагов. Рукопашная с десятком человекоподобных тварей кентавра не беспокоила; хуже, что заки сражались вполне грамотно, и в развалинах позади первой линии, почти наверняка таилось такое же, а то и большее число арбалетчиков.

 -Барраж, - сказал кентавр коротко и очертил когтем полукруг, как бы отсекая открытое пространство от обломков. Следом за его лапой, зеленый снег вздыбился волной, вытянулся ввысь и застыл, образовав стену. Джигар недобро оскалил зубы:

 -Спасибо… - пробормотал он свирепо и, агрессивно подергивая хвостом, просто пошел навстречу закам. Аяко выкатилась из-под кентавра:

 -Он что, спятил?! Я… - слова застряли в горле. Метрах в семи от ближайшего зака, дракон внезапно метнулся в прыжок столь стремительный, что снег от удара когтистых лап взвился выше головы Шквала. Аяко оцепенела.

Монахи везли в повозке два десятка бездушных солдат из далекого Урката. Зачем? Заков было невозможно использовать - они просто включались и начинали убивать, такими их создали. Но ведь людям как-то удалось натравить этих тварей на драконов… Неужели они отыскали пульт управления?...

 Заки медлительностью не отличались, и двое успели вскинуть мечи, но принц был явно в другой лиге. Еще находясь в воздухе, дракон умудрился закрутить свое тело винтом, так что его шипастый хвост обрушился на врага не спереди, а слева по ногам; зака подбросило, развернуло, а ящер приземлился на все четыре лапы и встретил падающее тело головой, ударив рогами по центру позвоночника. Хруст, судорожная конвульсия. Джигар выпрямился с такой силой, что тело отшвырнуло на пять шагов.

 В его лапах сверкнули оранжевые мечи, и дальнейшее Аяко всегда вспоминала с содроганием. Потому что принц не сражался – он РЕЗАЛ. Драконочка считала себя неплохой воительницей и знала кое-что о традиционных боевых приемах многих народов, но то, что она сейчас видела, было просто несопоставимо ни с чем. У Аяко отвисла челюсть.

 Молодой ящер бился почти исключительно клинками, без помощи хвоста и когтей. Бился скупыми, короткими и жуткими ударами. Все выпады были двойными; отбивая меч зака, Джигар так поворачивал оружие, что враг попадал либо в соседнего воина, либо в собственную ногу, а обратным взмахом дракон добивал жертву и, на излете, поражал клинком следующую. Переключаясь на третью – успевал, крутанув меч в ладони и не оборачивая головы, вбить клинок в затылок хрипящего за спиной зака и выдернуть с такой силой и скоростью, что кровь с лезвия заливала глаза следующего. Через долю секунды в центр серой маски погружался дымящийся меч, с хрустом проворачивался в ране, высекал искры, отбивая очередную атаку, и змеей проскальзывал к незащищенному горлу. Так крестьяне косят траву.

 Джигару потребовалось десять секунд, чтобы пройти вдоль вражьего строя и оставить на снегу двенадцать изрубленных тел. Свирепо оглядевшись, он крутанул мечи в ладонях, дал знак Шквалу и мощным прыжком перемахнул зеленую стену. Оттуда немедленно донесся звон и жуткие, хлюпающие звуки.

 -Ты владеешь оружием? – размеренно спросил Шквал, не двигаясь с места. Судя по тому, что он до их пор держал обе лапы вытянутыми в сторону снежной стены, удерживать ее было непросто.

 -Да, только… Не так… - потрясенная только что виденным, Аяко хрипло дышала.

 -Хорошо, - Шквал метнул на нее взгляд. – Подбери мечи убитых и защищай мне спину. Если стена упадет, нас перестреляют.

 Перепуганная драконочка с трудом кивнула и бросилась вперед. Звон за стеной уже стих, а Аяко заняла позицию позади дракентавра. Скоро полезет вторая волна…

 Так и есть – по-прежнему молча, серые фигуры уже скользили меж разрушенных стен. Аяко метнулась на перехват.

  Драконочка вспорола живот первого зака, дохнула ему в лицо огнем и отпрыгнула, избегая удара соседнего. Мечи вновь скрестились, Аяко грозно зарычала. Что ж… С теми, кто любил заков, драконы в свою очередь любили расправляться! Вот как сейчас – удар! Огонь! Еще один корчится на зеленом снегу…

 Третий зак! Синяя с рычанием бросилась на врага, но тем временем из-за снежной стены на бреющем полете вернулся Джигар, чья чешуя теперь была красной не только по рождению. Мгновенно оценив обстановку, он ногой подбросил ближайший к нему труп, сорвал кинжал с пояса еще падающего тела и в движении, почти не целясь, срезал тварь, с которой сражалась Аяко. Ждать, пока тот упадет, принц не стал, и просто прыгнул вперед.

 Пока драконочка озиралась, пытаясь понять, откуда пришла помощь, Джигар прикончил оставшихся заков и замер, тяжело дыша, уронив к ногам дымящийся клинки. К нему подбежала Аяко; оба дракона свирепо огляделись.

 -Ну, парень… - выдавила драконочка, глотая воздух, - Много я повидала мечников, но такого…

 -И где ж ты могла их видеть в этой глуши? - Джигар оскалил зубы в улыбке, понятной без слов любому бойцу. Аяко рассмеялась.

 -Ладно, ладно, не так уж и много, - она перевела дух. – Странно… - она поманил принца жестом. – Надо спешить на помощь близнецам!

 Джигар кивнул, но прежде, чем оба успели расправить крылья, издали послышался хорошо знакомый Аяко металлический рев.

 Кто-то стрелял из многоствольного пулемета.

Шквал и Джигар обернулись на звук, как вдруг справа от них снег взорвался вихрем зеленоватых хлопьев, и навстречу выскочили так внезапно пропавшие близнецы. Великан был залит кровью – сначала Аяко показалось, что он тяжело ранен, но эта были всего лишь жизненные соки отродий Урката. Борг и Горг по сравнению с Джигаром выглядели усталыми и неуклюже ступили на снег рядом со Шквалом, который уже начал приобретать нормальный цвет. Сам шаман застыл на месте, явно прислушиваясь к чему-то. Пулемёт смолк, а кентавр смотрел куда-то в одну точку вытаращенными глазами.

- Сни… - вырвалось из горла чародея, как земля с жутким треском ушла из под лап всех четверых. Заорав на всё Гиблоземье, драконы в суматохе и тяжёлых клубах пыли энергично замахали крыльями, но обнаружили, что не могут оторваться от крошащейся земли. Провалившись вместе с грудой камней под землю, они начали хвататься друг за друга. В итоге братья зацепились крепкими когтями за край ямы, куда они чуть не упали, Аяко крепко схватилась за голову Борга, Шквал повис на его же задней лапе, а Джигар оказался в самом низу, впившись в хвост рычащего шамана.

 - Чтоб тебя боги прокляли, Джигар, держи свои когти подальше от чужих хвостов! – Шквала оставила боевая сосредоточенность, и осознание ошибки вызвало раздражение.

 - У тебя в полтора раза больше лап, чем у любого нормального существа, так подал бы мне хоть одну! – донеслось снизу.

 Шквал протянул принцу даже две, задние. Попытавшись оторвать лапы от чужого хвоста, Джигар обнаружил, что получается у него это с трудом – между хвостом и лапами принца потянулись вязкие нити какой-то слизи. Очевидно, что это и помешало им подняться в воздух, пропитав землю, где они стояли.

 - Берегите головы! – крикнула Аяко, пытаясь захлопнуть раскрывшийся контейнер с провизией на спине братьев. Шквал закрылся от дурно пахнущей субстанции крыльями. Чуть ниже раздался мокрый шлепок, после которого на драконочку и братьев посыпался целый град проклятий.

 - Хы-хы, смачный, небось, деликатес для царька-то, - загоготал Борг, к которому присоединился брат.

 Джигар хотел бросить ещё какое-нибудь ругательство, вытирая с морды зелёную слизь, но вдруг замер. По задней лапе и хвосту скользнуло что-то холодное и влажное, заставив продрогнуть до самых костей. Поджав лапы, дракон тревожно посмотрел вниз. На дне зеленоватыми огоньками мерцало множество белесых глаз, лишенных зрачков, и в свете их изредка можно было увидеть движение какой-то живой и склизкой массы. А прислушавшись, можно было услышать и противное хлюпанье, утопающее в глубоком раскатистом рычании…

 - Шквал, у нас проблемы. – Дракон поджал под себя лапы, вынул невесть откуда взявшийся вместо клинков пистолет и направил на живую массу.

 - Я знаю, сейчас там сверху всё решат. Постарайся не махать крыльями, чтобы не раскачивать мутанта. И, неба ради, держись за что угодно, только не за мой хвост!

 Тем временем драконочка ловко перебралась на макушку Борга, откуда по его лапе вылезла на поверхность, чтобы братьям было легче.

 - Кидай их сюда, я поймаю, - сказала она.

 - Что значит «кидай»? – опасливо поинтересовался Джигар, выбираясь на спину дракентавра.

 Тут его схватила каменная лапища Горга, и с размаху швырнула на поверхность, заставив вскрикнуть от неожиданности. К счастью Джигар вовремя вспомнил, что у него есть крылья, и приземлился более-менее ровно. Следующим из дыры вылетел шаман, спланировав рядом. Наконец, выбрались и братья, загребая лапами мелкие камни.

 - И что это было? – задумчиво произнесла драконочка, лапы о более-менее чистые камни и смотря на дрожащие огоньки глаз на дне. - Я не помню здесь эту штуку.

 Шквал растягивал когтями прозрачные нити слизи со своих лап, рассматривая их, словно в его глаза был встроен сканер.

 - Это грибы, - сказал он.

 - Что-что?

 - Грибы-мутанты. Хищники, скрывающиеся под землёй, и устраивающие ловушки, подобные этой. Надо полагать, вы и о них не знали, когда предлагали нам этот путь?

 Аяко стыдливо поджала крылья.

 - Грибы? Эту дрянь можно есть? – сказал Борг.

 - Выглядит не очень вкусно, - добавил Горг.

 - Вы собрались есть своих сородичей? - язвительно заметил Джигар, метнув взгляд в сторону братьев.

 Земля содрогнулась от мощного удара хвостом, и принц решил больше не шутить.

 - Нет, это есть нельзя, если, конечно, не хочешь, чтобы они начали расти у тебя в желудке, как эмпуза, - покачал головой Шквал.

 Видя, как из дыры медленно потянулись щупальца, крылатая отскочила, приготовившись в случае чего облить их пламенем.

 - Думаю, эта гадость ходить не умеет, значит, за нами не попрётся?

 - Ходить – нет, а вот разрастается на многие километры. Так что идём осторожно, потому что впереди нас могут поджидать ещё ловушки. И не рекомендую злить их огнём, а то, глядишь, целую гору обрушат.

 Ещё немного потупив взглядом недружелюбную растительность, драконы решили больше не задерживаться. Пулемёта давно слышно не было, и враг неподалеку явно пытался определить, что же за грохот раздался наверху…

 Как оказалось, понятие «не задерживаться» может толковаться совсем по-разному.

 - Эй, мы же чуть не погибли! Я не хочу попасть на завтрак к грибам! – крикнула Аяко, ошалело смотря, как Шквал и Джигар направляются в сторону одного из цехов.

 - Один момент, юная леди! – сказал шаман и скрылся вместе с принцем за ржавой дырявой дверью.

 - Мож, оставим их тут и будем уносить ноги от этих безликих тварей? – предложил Горг.

 - А потом вернёмся за пожитками, когда их слопают, - загоготал его брат.

 - Идея замечательная, но мы заключили сделку. – Златогривая драконочка вздохнула. – Ладно, пойдём посмотрим, что они там найдут.

 В цеху оказалось не светлее, чем на дне выгребной ямы. Повсюду были густые заросли станков, ржавых труб, арматур и балок, которые братьям пришлось разбирать, чтобы они могли нормально передвигаться. Драконочка здесь летать не решалась, опасаясь притаившихся во тьме цепей и крюков, свисающих с других ярусов, так что осталась сидеть на спине братьев. Где-то в конце зала дрожал огонёк факела, освещая двух других драконов, околачивающихся вокруг сложных станков. Когда станки приблизились, Аяко увидела, как Шквал и Джигар складывают в сумки небольшие железные цилиндры, вытягивая их из отверстий проржавевших пазов. Странным драконочке показалось лишь то, что сами цилиндры коррозия не настигла – единственное, что отделяло их от глянцевого блеска – толстый слой пыли.

 - Половина наверняка не работает, но даже так довольно неплохо, - говорил принц. – Главное, чтобы для двигателя хватило.

 - Вы совсем чокнулись? Нас же могут преследовать! А это что ещё у вас за барахло? – спросила драконочка, спрыгивая с близнецов.

 Она подошла и вытянула из станка один из цилиндров, намереваясь понять, из-за чего весь сыр-бор.

 - Отдай! – рявкнул Джигар, выхватывая добычу и поспешно пряча в недрах сумки. Аяко нисколько не смутилась, и незаметно для принца вытянула другой. Под пылью в самом деле скрывалась идеально ровная зеркальная поверхность с небольшими ровными ямочками. На торце крылатая обнаружила марку, представляющую собой нечитаемый набор букв.

 - «МАУКП»? Это какое-то ругательство? – сказала Аяко и обнаружила, что цилиндр исчез из её лап. Она бросила недобрый взгляд на Джигара, который уже паковал его в сумку.

 - Шквал? – Она повернулась к дракентавру. Тот ответил лишь задумчивым молчанием.

 - Не твоего ума дело, - процедил принц сквозь зубы.

 - Чё ты сказанул? – подвинулись вперёд братья.

 В этот момент прямо за спиной мутанта раздался грохот, заставивший всех подпрыгнуть на месте и приготовиться к драке.

Шквал осторожно посветил факелом, и все увидели врезавшийся в землю ком размером с машину на том месте, где пару мгновений назад стояли братья. Он был свёрнут из множества ржавых металлических листов, труб и арматур, выпирающих во все стороны. В дрожащем свете факела ржавчина на мгновение показалась отливающей золотом чешуёй.

 - Кто-то из богов явно хочет вас убить, - насторожившись сказал Шквал близнецам.

 - Наверное, за излишнее любопытство, - облегчённо опустил пистолет Джигар.

 Аяко вскинула голову и под потолок исторгла столб пламени, осветивший на пару секунд всё помещение. Где-то под потолком проходила, испещрённая здоровенными дырами труба, через которые можно было видеть знакомые комья производственного мусора.

 - Пожалуй, мы пойдём отсюда, - настороженно сказала драконочка, и с нежностью посмотрела на братьев. - Вы в порядке?

 - Ничего, хотя за эту харю не уверен.

 - Уж моя-то харя будет покрепче твоей!

 - Вот и хорошо! – хихикнула Аяко и погладила их по мускулистым шеям, заставив  заурчать эхом весь цех.

 Все быстро покинули разваливающееся здание и проскочили мимо потрёпанной бедствиями башни, изредка поглядывая в сторону злополучной ямы. Град усиливался, приятно барабаня по чешуе, а по земле поплыл лёгкий туман, обволакивающий лапы драконов. Шквал и Джигар явно позабыли про грибы и были довольны тем, что заскочили в кузницу.

 - Пойдём? – спросила Аяко.

 Драконы двинулись дальше. Покидая кузницу, они то и дело, оборачивались, шаг их стал намного осторожнее. Аяко предложила использовать шамана как радар и поставить его первым, чтобы при малейшей опасности можно было отступить. Шквал инициативу поддержал не слишком активно, думая, что спина великана впереди будет смотреться намного живописнее. Впрочем, никто его не слушал, обратив внимание на наплывающий туман.

 Закрыв один глаз, колдун продвигался вперёд и изредка что-то про себя ворчал. Впрочем, его услуги оказались бесполезными, так как опасностей впереди больше не последовало.

 Через пару дней пути, два дождя и один снегопад густые горные пики начали редеть. Шквал, сколько он не проницал своим колдовским взором холодные небеса, не мог определить, идёт за ними погоня или нет. Заки были неутомимыми бойцами и преследователями, но что-то говорило колдуну, что их скорей всего уже отозвали. Впрочем, фактов у него всё равно не было, поэтому он велел оставаться начеку.

Белая снежная пелена окончательно скрылась с глаз драконов, уступив место голой земле и камням. Драконам изрядно надоели бесконечные горные хребты, заставляющие по себе ходить. Шквал и Джигар начали задумываться о том, а не выбрали ли они не тот путь, особенно учитывая, что этот оказался не из самых приятных. Но греющие карманы сумок металлические цилиндры думали иначе.

 В конце концов ещё через один день они спустились с гор в бескрайно скучную серую пустыню, в которой изредка попадались небольшие возвышения и закрученные вихрем мёртвые деревья, а вдалеке уже возвышался кончик обелиска, камня в центре оазиса Слепого Феникса. Первое время похода по пустыне казалось, что тот и не думает приближаться, а наоборот даже отдаляется. Это хорошо было заметно после сна, в момент, когда сознание ещё не до конца возвращается из мира грёз, накладываясь на реальность. Но всё начало становиться на свои места, когда обелиск вдруг начал приближаться с поистине пугающей скоростью после нескольких одинаковых дней в пустыне.

 - Феникс… - сказала Аяко, преодолевая последний холм, за которым в центре  песчаной чаши, бывшей некогда озером, возвышался вытянутый двухкилометровый крылатый титан из чёрного мрамора. Потрёпанный, с несколькими отвалившимися перьями, и пустыми глазами, некогда бывшими драгоценными камнями, он продолжал стоять, служа маяком для путников.

 – Дальше будет перевал. Мы всё больше уходим на север, так что готовьтесь к холодам, - сказала Аяко. – Холмы на востоке скрывают Грифонье озеро, и, несмотря на недавнюю странную встречу, я надеюсь, что мы таки избежим связанных с грифонами перипетий.

 - Ты знаешь, что это такое? – спросил Шквал, разглядываю огромную статую.

 - Нет, к сожалению. Но хотелось бы. Это же надо построить такую дылду.

 Драконы устроили привал у самого подножья обелиска, на одном из упавших мраморных перьев. Здесь же решили и переночевать. Было огромным удовольствием после целого дня пути скинуть сумки и размять одеревеневшие плечи.

 - Вы слышите это? – вдруг сказал Шквал.

 Драконы навострили уши. Откуда-то издалека, сквозь лёгкие завывания ветра, доносился механический рёв, рядом с которым то и дело проплывали металлические лязги.

 - Механические звери! – крикнула Аяко, готовясь сорваться и взлететь на обелиск.

 - Если бы это были они, я бы их не почувствовал, – сказал Шквал.

 Драконы переглянулись, не зная чего ждать, но морально приготовились к драке, вслушиваясь в приближающийся звук.

 На вершине одного из холмов показались двое виновников торжества, в самом деле оказавшиеся механическими зверьми. Но немного не теми, которых ожидали драконы. Вспахивая песок колёсами, и оставляя после себя большие клубы пыли, которые, казалось, гонятся за ними, намереваясь поглотить, они покатились вниз по холму в направлении обелиска.

 Звучный рёв моторов усиливался, превращаясь в крик неистовства, разносящийся по всей равнине. Фигуры, управляющие алюминиевыми жуками-монстрами, тоже пытались что-то кричать, но их возгласы тонули в глубоком рычании и металлическом скрежете.

 - Это, что, машины? – не веря своим глазам выдавила Аяко.

 - Если они хотят с нами побороться, то пусть попробуют! – Братья громко зарычали в ответ рёву автомобилей, наполовину расправив крылья и приняв угрожающий вид.

 - Не стоит так волноваться, - сказал Джигар, раздражённо вглядываясь в пыль. – Эти два чудика попросту пытаются обогнать друг друга.

 Машины свернули с пути драконов, приготовившись заехать с другой стороны обелиска. Первым гнал вытянутый и облепленный листовым металлом автомобиль, на шести колёсах, и походил на агрессивного бронированного жука-рогоносца. Следом за ним мчался вдвое меньший, но более манёвренный на песке и с четырьмя широкими колёсами жучок. С огромной скоростью они пронеслись за обелиск и заложили вираж вокруг него, в результате которого маленький жучок обогнал большого, но отстал, когда вновь траектория начала выравниваться. В определённый момент большая машина резко затормозила, сделав разворот на сто восемьдесят градусов и облив маленького жучка клубом пыли, после чего полностью остановилась.

 - ДА! – крикнул серебристый дракон, выпрыгивая из шестиколёсного монстра. - Неудачники, ха-ха!

 Мимо проехал маленький жучок, повторив разворот большого, и остановился в нескольких сантиметрах рядом с ним. Оттуда выскочил невысокий, но весьма крепкий гном.

 - Вау… - Аяко всё ещё была в оцепенении.

 - Не они ли приезжали в Нидвеллир? – тихо спросил Шквал красного дракона, не меньше поражённый зрелищем.

 - Да, это те мерзавцы.

 - А кто это? – поинтересовалась Аяко, наблюдая за дивными машинами.

 - Там этот… как его… не помню имя…

 - Сильвер, - напомнил Шквал. – Говорящее имечко…

 - Да, наверное… Но там вроде был эльф. А гнома я не видел. В общем, они посмели не повезти нас в Мегассинию на своих машинах, и нам пришлось идти пешком, - покачал головой Джигар.

 - Принц, вы должны их понять. Они единственные, у кого есть подобные машины, да и те ещё далеки от совершенства. Едва ли они пригодны для перевозки более одного существа. Мне рассказывали, что в подавляющем большинстве случаев они разваливались после пары километров пути. Вы бы доверили свою жизнь трясущемуся и крайне ненадёжному транспорту, зная, что он может развалиться по дороге?

 - Велика потеря, - рявкнул дракон. – В этот раз доехали же.

 Тем временем серебряный дракон и гном смотрели на холм, откуда приехали.

 - А где этот остроухий? – сказал Сильвер.

 - Кажется, остался позади. Он говорил, что у него были какие-то проблемы с двигателем.

 - Ха, ну тогда отправляйся за ним.

 - А чего это я!?

 - Ты проиграл.

 Гному крыть было нечем. Он запрыгнул обратно в свой болид и умчался, не забыв напустить на Сильвера ещё несколько клубов песка. Откашлявшись тот, наконец, обратил внимание на драконов. Когда он подходил, его морда всё больше расплывалась в улыбке.

 - О, да я вас помню! Большая честь встретиться с вами вновь!

 - И настолько же малая честь встретиться с тобой, - сказал Джигар.

 - Ха-ха, шутите, да? Так, а кто эта чудная особа? – его прыткий взгляд устремился на драконочку. – Это ваша подруга?

 Аяко и принц разом поперхнулись.

 - Ещё чего! – вскрикнул Джигар, потянувшись к пистолету. – Поумничать вздумал?

 - Принц, не стоит этого делать, - вмешался шаман.

 - Нет, я заставлю его страдать!

 - Джигар! – грозно сказал Шквал. Это его утихомирило.

 - Я не хотел обидеть вас, почтенный. Пожалуйста, примите мои извинения…

 Красный дракон лишь брезгливо фыркнул. Сильвер в это время уставился на двухголового мутанта, и в этот момент сложно было сказать, что отражалось на его морде – чудовищно интенсивные мыслительные процессы, или отсутствие оных из-за небольшого запоздалого шока.

 - Ну, чего уставился? Двухголовых мутантов, что ли, не видал? – рыкнул Горг, недовольный таким острым вниманием.

 Морда серебряного дракона вытянулась, выразив ещё большую степень удивления.

 На холме вновь поднялись клубы дыма, в которых мелькали две машины, сцепленные прицепом. Подъехав, из длинной, как гусеница, конструкции, позади небольшой машины гнома вывалился бледный как смерть эльф. Аяко вообще не так уж часто видела гуманоидов и спокойно во всяком случае могла отличить человека от эльфа, сразу замечая такие отличия, как оттенок кожи, разрез и размер глаз, а также характерную для эльфов листовидную форму ушей.

 - Ах, какой кошмар, в горло моему ручному зверьку попал песок! – вскликнул третий гонщик, бросившись к капоту.

 Опомнившись, Сильвер подлетел к остроухому:

 - Что случилось, Леар?

 Эльф просунул руку и вытащил из двигателя небольшой камень.

 - Похоже, когда я ехал, подцепил колесом этого маленького негодяя и тот так приложился к двигателю, что проделал в корпусе дыру, и заклинил ротор. А ещё туда набралась куча песка.

 - Починить сможешь?

 - Нужно проверить подшипник, я сомневаюсь, что он остался цел после такого.

 - А я ведь тебе говорил, чтобы ты остов себе нормальный сделал. Твой автомобиль без него как голый скелет со всеми органами напоказ. Толку то от него, если он до финиша доехать не может?

 - Не будь занудой, это смотрится очень красиво и стильно…

 - Я говорил тебе…

  - А ещё он очень лёгкий и берёт самый быстрый разгон…

 - Я говорил…

 - А ещё баланс лучше, так как весь вес приходится в нижнюю часть машины…

 - Я…

 - Отстань от меня! – не выдержал эльф.

 Сильвер хохотнул, ещё раз вдохнув запах победы, и закашлялся, после чего вернулся к драконам.

 - Уф, вы тут надолго?

 - До утра.

 - Отлично, будет, с кем поговорить! А то с ума сойдёшь в компании этих двух кретинов.

 - Я всё слышал, Сил! – донеслось из-за машины-гусеницы.

 - Я тоже! – ехидно крикнул ему дракон. – Арчи, как тебе не стыдно называть своих друзей кретинами в присутствии королевских кровей!

 Из машины-жучка высунулась квадратная голова, недоумённо поморгала, и вновь исчезла. Затем появилась вновь, уже с округлившимися до пятидроссельных монет, глазами, и уставилась на красного дракона.

 - Светлейший! – вскрикнула голова, и вынырнула из-за машины, по пути приобретя квадратное гномье тело. Примчавшись, гном бросился кланяться красному дракону. - Это для меня большая честь увидеть Вас!

 Джигар просиял, увидев знакомое отношение к его высокопоставленной персоне, но предусмотрительно подогнул кончик хвоста.

 - О, мой преданный… тьфу ты, то есть друг! Как славно, что ты здесь! – воодушевлённо сказал он.

 - Да, вы вправе требовать от меня всего, что поможет помочь в вашем великом путешествии в Мегассинию!

 Драконочку передёрнуло от такого. Светлейший? Великое путешествие в Мегассинию!? Видя горящий недоумением взгляд Аяко, Шквал наклонился к ней.

 - Некоторые из гномов по понятным причинам имеют право принадлежать к драконьему культу Кузнецов. А те в свою очередь очень любят и почитают нашего принца, чего, к сожалению, нельзя сказать об обратном.

 - Как гномы могут чтить дракона? Особенно такого? – шёпотом спросила драконочка. – Они же не борются за чистоту крови.

 Шаман лишь пожал плечами.

 - Отдай мне свой болид! – сказал Джигар.

 - Достопочтенный принц, большую часть этого болида сконструировал я, - улыбаясь, вмешался Сильвер. – Так что формально он принадлежит мне, тем более, что это только опытный образец.

 - Ты смеешь мне отказывать…?

 - Ну всё, друзья, разошлись, - между драконов встал Шквал. – Негоже сородичам спорить друг с другом.

 - Я бы поспорил, кто кому из нас сородич, - сплюнул Джигар.

 Сильвер не обратил на это внимания, заметив, как Аяко воодушевлённо смотрела на автомобили.

 - Нравится? – улыбнувшись, спросил он.

 - Ещё как! А можно…

 - Прокатиться? Конечно! Только всю механику привести в порядок надо, это только вторая наша настолько продолжительная поездка, и сложно сказать, когда эти красавцы могут выйти из строя. Но зато я могу показать, как всё работает!

 Аяко весело прихлопнула в ладоши, готовясь к интересной лекции.

 - Пф… - отвернулся Джигар.

 - Присаживайтесь поудобнее, друзья! – воодушевлённо продолжал Сильвер.

 Пока драконы располагались поудобнее у обелиска, гном пригнал автомобиль эльфа, расположив его в профиль перед зрителями. Затем «на сцену» вышел Сильвер, облокотившись на авто.

 - Не случайно я выбрал для показа именно эту замечательную машинку. Несмотря на не самый удачный корпус, здесь располагается удивительная начинка. Не находите удивительным то, что оплошность моего друга, Леара, позволит мне показать вам, как тут всё устроено?

 Серебряный дракон весело засмеялся, заразив смехом Аяко, и даже немного братьев. Шквал и Джигар хранили гробовое молчание.

 - Вообще изначально эти тестовые образцы были разработаны для грузоперевозки, так что такой корпус в самом деле может оказаться хорош из-за его лёгкости, а значит, сможет брать больше груза. Проблему же защиты можно решить, просто укрепив все внутренние элементы машины, чтобы они не ломались от каких-то там камней. – загудел серебряный. – Получится легко и проворно! Если я сяду в этот автомобиль, а я в пять раз тяжелее Леара, то он просто развалится, - он постучал по железным трубкам, из которых состоял скелет автомобиля. - Но пока что, к сожалению, такой корпус без вреда для конструкции позволяет перевозить лишь мелкие грузы… Что-то меня понесло куда-то не туда, уж простите, - он виновато засмеялся. - Но, так и быть, я договорю. Так вот! Специально для мелких грузов мы устроили стальной багажник в задней части автомобиля. Это здорово улучшает баланс автомобиля, так как переднюю часть сильно тяжелит двигатель.

 Подойдя к широкой треугольной коробке, укреплённой между труб, Сильвер сдёрнул замок, и открыл крышку.

 - Помещается здесь не очень много, но где-то на неделю жизни за пределами цивилизации, думаю, хватит, - с этими словами он достал из коробки массивный пулемёт с прицепленной к нему связкой проводов, кончающейся где-то в недрах коробки.

 В этот момент рефлекс Джигара заставил выхватить пистолет, но краем глаза дракон заметил, что слева и справа стояли эльф и гном, направив на драконов автоматические винтовки.

 - Не рекомендую делать резких движений, друзья, - сказал Сильвер, с улыбкой направляя пулемёт на Джигара. – Лучше всего будет, если вы медленно прижмёте лапы к земле, а пасти свои сладенькие будете держать закрытыми.

 Сказать, что драконы были поражены, значит, ничего не сказать. Аяко странно дёргалась, до сих пор пытаясь переварить то, что только что произошло. Борг и Горг в замешательстве оглядывались по сторонам. Шквал же, похоже, пережил произошедшее чуть лучше других и лишь немного подрагивал, прижимая лапы к земле. Сильвер выждал до тех пор, пока драконы не показали своим видом, что поняли,  что их сделали дураками. Но говорить пока никто не решался.

 - Раз уж на то пошло, то такие игрушки мне нравятся намного больше, чем автомобили, - Сильвер с обожанием осмотрел свою «игрушку». – Длинноствольный пулемёт «Ридеран» пятидесятого калибра. Пробивает тушу насквозь, оставляя на месте вылета дыру размером с колесо. Всего в одну обойму влезает порядка пятисот патронов.

 Шквал подумывал над тем, не наэлектризовать ли воздух настолько, чтобы ударило по этому лицемеру. Пальцы сами собой приподнялись на пару сантиметров.

 - ТОЛЬКО ПОПРОБУЙ ОТОРВАТЬ ЛАПЫ ОТ ЗЕМЛИ, МЕРЗАВЕЦ, И ОТ ТЕБЯ ДАЖЕ ХВОСТА НЕ ОСТАНЕТСЯ!!!– изо всех сил взревел Сильвер. Видя, как Шквал вновь прижал лапы к земле, он сменил тон. – Простите меня за этот выкрик, но мы не намерены расставаться с нашей добычей. Надеюсь, вы поймёте. – Он облокотился на свой автомобиль, и улыбнулся.

 - Я убью его, - сказал Борг, и брат поддержал его рыком.

 - Н-не надо… - дрожащим голосом прошептала Аяко.

 - Кто ты, небо дери, такой?! – вскрикнул Джигар, чувствуя, как у него дёргается губа.

 - Исполнитель. Охотник за головами, если вам так удобнее. Хотя знаете, сидя здесь и ожидая вас целыми днями, можно стать чемпионом карточных игр.

 - Чушь полная, я знаю всех охотников чуть ли не в лицо, - зарычал Джигар.

 - О-хо-хо, ты даже не представляешь, как замечательно дело-то обстоит. Знаешь, почему обо мне никто не знает? Ну, я имею в виду, почему никто не знает, что я охотник? – он задумчиво покрутил дулом в воздухе. – Нет, не знаешь? Да? Всё очень просто. Все, кто об этом узнают, умирают прежде, чем успевают рассказать об этом другим…

Edited by Ballistic
  • Upvote 1

Share this post


Link to post
Share on other sites

Алекс, Донгер, Дантист, Слэш и красного_кусок подтверждают своё участие. Пять игроков.

Тексты принимаются до 15 июля.

Выкладываю днём в понедельник и к вечеру жду результаты голосования.

Share this post


Link to post
Share on other sites

Куда они направляются? Долго искать... где они сейчас, я уже нашёл.

 

Как всегда, я придумаю нечто немного упоротое, новое. Убивать некоторых из героев не буду, так и быть.

Edited by Алекс

Share this post


Link to post
Share on other sites

Пиши что хочешь. Голосование определит победителя. Объем текста ты понял - как выложено в теме второго тура - Игрок 1, Игрок 2 и т.д.

А красного_кусок - это я. Шучу так.

Share this post


Link to post
Share on other sites

Господа.

Флудить в теме - можно. Пожалуйста.

Итак...

Игру сворачиваем или как?

 

Ну вы поняли.

 

 

 

 

Пст! Тянуть я ещё могу, в принципе. Но вы понимаете, как это, хмм, нежелательно.

Edited by Ballistic
  • Upvote 1

Share this post


Link to post
Share on other sites

 

Господа.

Флудить в теме - можно. Пожалуйста.

Итак...

Игру сворачиваем или как?

 

Ну вы поняли.

 

похоже никто не участвует, никто не прислал писанину? я думаю стоит действительно прекратить, раз нет больше желающих.

или хотя-бы прекратить на лето а осенью продолжить. так будет лучше по моему. лето всё-таки. это зимой можно писанину писать. а летом лучше на природе побыть . . .

Share this post


Link to post
Share on other sites

Донгер, Алекс прислал текст и у меня в запасе ещё недопиленный свой, ибо уже ясно было, что народ на подъём не двинется толком.

Да, Слэша и Дантиста я ещё жду, и ты ещё тоже никуда не делся. Как у тебя с этой неделей?

Share this post


Link to post
Share on other sites

Донгер, Алекс прислал текст и у меня в запасе ещё недопиленный свой, ибо уже ясно было, что народ на подъём не двинется толком.

Да, Слэша и Дантиста я ещё жду, и ты ещё тоже никуда не делся. Как у тебя с этой неделей?

на долго. никак. завтра опять работа

Share this post


Link to post
Share on other sites

Всё с тобой ясно. Тогда я жду Слэша и Дантиста.

 

Значит так, господа хорошие. В топку сроки и любые лимиты. Буду ждать, пока не соберу достаточно.

Share this post


Link to post
Share on other sites

Всё с тобой ясно. Тогда я жду Слэша и Дантиста.

 

Значит так, господа хорошие. В топку сроки и любые лимиты. Буду ждать, пока не соберу достаточно.

вот это уже ближе к делу! :)

Share this post


Link to post
Share on other sites

Алекс, я всё ещё жду двоих, и куда денется твой текст, зависит от них.

Дантист, а ничего, что тексты чужие читать не положено?)

Share this post


Link to post
Share on other sites

ну и как там игра, скоро воскреснет? Или все здохла?

Edited by lightPhoenix

Share this post


Link to post
Share on other sites

Да я решил уже забить на Дантиста :/

Раз у него кризис, заставлять незачем.

Так что выкладываю скоро, лето и так закончилось.

Edited by Ballistic

Share this post


Link to post
Share on other sites

Ога. Ну ниче, скоро будет.

*смотрит на аву* О НЕТ, ТЫ ТОЖЕ ЗАСЕЛ ЗА ПЕЧЕНЬКИ?!! :D

Edited by Ballistic

Share this post


Link to post
Share on other sites

Ну я всё равно подсел не на МД, так что без понятия, где ты сливал эту тему :D

Share this post


Link to post
Share on other sites

И тут надо, а то иш ты, на рассказы всякие безблагодатные своё время тратят =___=

Share this post


Link to post
Share on other sites

Join the conversation

You can post now and register later. If you have an account, sign in now to post with your account.

Guest
Reply to this topic...

×   Pasted as rich text.   Paste as plain text instead

  Only 75 emoji are allowed.

×   Your link has been automatically embedded.   Display as a link instead

×   Your previous content has been restored.   Clear editor

×   You cannot paste images directly. Upload or insert images from URL.

Loading...

×
×
  • Create New...